Relief

Pedro Obiang’s heavily deflected goal was the moment of luck West Ham and their manager needed to set them on the way to their first points of the Premier League season as Huddersfield suffered their first defeat. It was a well deserved win on Slaven Bilic’ 49th birthday!

The Hammers with Andy Carroll back in the team after a lengthy spell on the sidelines, and without Mark Noble who did not even make the bench, started with determination and clearly dominated the first half in the London rain.

Chicharito hit the bar in the first half, but was subbed in the second half not making much of an impact in this game. This might have been Slaven Bilic’ fault though, who played the striker wide on the left in a 3-4-3 formation where the Mexican seemed to be less effective than in his last games. In contrary, winger Michail Antonio had a man of the match performance with his powerful runs and physical presence, and also Andy Carroll showed what his involvement means for the team.

The breakthrough came in the 72nd minute when Obiang‘s 25-yard strike hit Mathias Jorgensen‘s back and looped over keeper Jonas Lössl. This was the first goal that Huddersfield have conceded in their first season in the top flight.

And the second came five minutes later when substitute Andre Ayew – whose introduction for Hernandez was booed by West Ham’s fans – turned the ball home from three yards out. In the end Hernandez’ substitution turned to be a match-winning move as Ayew had set up Obiang’s goal and then poked home after Fonte‘s shot from Aaron Cresswell‘s corner was blocked. West Ham’s corners and set pieces though never caused real threat for Huddersfield, that’s really an issue which has to be adressed in training!

Monday’s result means a big relief for everyone at West Ham. Still the Hammers are only third from bottom in the table, but having won their first points of the season in their fourth game now, the season will get better, that’s for sure! Especially that West Ham won this game at home is very important for their supporter’s mood and for the atmosphere around the LS in the games to come.

“This stadium is becoming really a proper home for us”, Slaven Bilic said in his interview after the game: http://www.bbc.com/sport/football/41144159

Happy birthday, Slaven!

Come on you Irons !!!

Still disappointing … but does the season start now?

Die neue Fußballsaison hat alles andere als optimal begonnen für die Anhänger von West Ham und Rapid Wien: drei Auswärtsniederlagen für die Hammers, verschenkte 2:0-Führungen bei Rapid. Dazu gibt’s noch die Nationalteam-Depression für den österreichischen Fan, denn das Nationalteam hat sich mit 0:1 in Wales und 1:1 gegen Georgien von der WM-Qualifikation verabschiedet.

Marko Arnautovic (links), noch einer der besten im österreichischen Team, kann an diesem Montag, wenn West Ham gegen Aufsteiger Huddersfield zum ersten Heimspiel in dieser Spielzeit antritt, aber nicht mithelfen, dass es einen Neustart gibt für die Hammers im London Stadium, das in den ersten drei Runden wegen der Leichtathletik-WM (und der langen Umbauzeit auf den “football mode”) nicht zur Verfügung stand. Am hoffentlich stattfindenden Aufschwung für West Ham kann Österreichs bester Kicker sich derzeit noch nicht beteiligen, denn nach einem dummen Ellbogenst0ß gegen im Spiel gegen Southampton ist er noch ein Spiel gesperrt, kann dann erst nächstes Wochenende auswärts gegen West Brom wieder mitwirken.

Rapid spielt auswärts gegen Salzburg am Sonntag, da müsste schon ein kleines Wunder geschehen, dass man einen Sieg schafft oder zumindest einen Punkt mitnimmt, denn die Salzburger sind seit dem Cupsieg in Klagenfurt trotz Trainerwechsel und dem Abgang von Stützen um nichts schlechter geworden!

Bisher waren die tollsten Augenblicke Rapids zwei Tore im Derby gegen die Austria und West Hams Aufholjagd auf 2:2 gegen die Saints – in beiden Fällen blieb’s aber nicht beim Jubel, denn Austria holte den 2-Tore-Rückstand noch auf und remisierte im Allianz Stadion und West Ham verlor durch einen Elfer in der “injury time” noch 2:3.

“The natural state of a football fan is disappointment”, dieses Hornby-Zitat fällt mir da zwangsläufig wieder ein. Doch “die Hoffnung stirbt zuletzt”, heißt es bekanntlich – und hoffen wird man ja noch dürfen bis Montagabend!

Come on You Irons !!!

Disappointing start

Slaven11The sum of all our fears came to past as Mourinho’s mob took us to the cleaners and back again.

Ok, we didn’t expect much but we certainly didn’t believe that we would be second or third best to every ball and manage just one shot on target.

Yes, United are a highly athletic and skilled side but but it was the brawn of Romelu Lukaku who came back to haunt us with a couple of goals before Martial and Pogba put a very sad look on the  scoreline with 87th and 90th minute strikes.

It had all gone so well for half an hour when our defensive formation held up well against the slick moving Reds but when Zabaleta pushed forward and was caught  out of position, Rashford went forward at tremendous pace to supply a great pass for a goal which began the slide.

As always when he had played for Everton, Romelu Lukaku scored against West Ham, one goal before and one after the break, and with two more  goals from a ManUtd side which was by far the better team all over the pitch, West Ham lost 0-4. Now the Irons find themselves on the bottom for the table after the first weekend of the season and have to pick themselves up and bounce back next Saturday 3 p.m. in another away game against Southampton!

Come on you Irons !!!

Another surprise on the cards?

The first round of the Premier League has already provided us with some shock results: Watford holding Liverpool to a 3-3, Burnley winning 3-2 away at Stamford Bridge against champions Chelsea, and newcomers Huddersfield beating Crystal Palace 3-0 in London. Will we see another upset in Sunday’s late kick-off when Manchester United host West Ham United? 

The Hammers have had a fine transfer window so far it’s most important signings being keeper Joe Hart and defender Pablo Zabaleta from Manchester City, Austria’s best player Marko Arnautovic who was signed from Stoke City for a club record fee, and striker Chicharito from Bayer Leverkusen. Hopefully the former ManUtd player will score in his first game against his former club!

Unfortunately Manuel Lanzini who is our most influential player in midfield and has emerged as West Ham’s flair player in the aftermath of Payet‘s infamous departure from the London Stadium back to his former club Marseille, is injured and won’t be able to travel to Old Trafford. So is another very important midfield player, Cheikou Koyate. And also Michail Antonio seems to be out of contention, that is why West Ham manager Slaven Bilic is not going to face much of a selection dilemma, and the team is more or less picking itself. This is the most likely West Ham XI for their PL start on the Sunday:

Hart, Zabaleta, Reid, Ogbonna, Masuaku; Ayew, Noble (c), Obiang, Fernandes, Arnautovic and Chicharito.

It would be a result perfectly fitting into this first round of surprise scores if West Ham were able to leave Old Trafford with one or maybe even three points in the bag. Some weeks ago ManUtd manager Mourinho has said that West Ham with its new signings seemed to be a team wanting to win the Premier League. “Wow,” he said, “West Ham have even signed Arnautovic.” This might have been meant as a joke, but we’ll see if it will be just a joke – or are we really going to compete with the best this season?

Time will tell – and tomorrow evening we’ll know a little more: The journey into the new season has begun.

A tough start to this journey it is for the Irons,  not only because of their first game at the winners of last season’s Europa League and the FA cup, but also due to the fact that they have to play their first three PL games (ManUtd, S’hampton and Newcastle) away from home as the London Stadium is hosting the Athletics World Championships and will not be ready for West Ham before September 10th (vs Huddersfield). Anyway, the Irons have often shown what they are capable of in the face of adversity – they can show that again this August!

Come on you Irons!!!

Football is back

Natürlich wird schon seit Wochen in den europäischen Cupbewerben und auch in der österreichischen Bundesliga wieder Fußball gespielt. Aber so richtig zu Ende ist die sommerliche Fußballpause erst mit diesem Wochenende. Die englische Premier League geht endlich wieder los. Diesmal ist nicht nur für mich Ost-London der Fokus des Interesses.

Aus österreichischer Sicht richtet sich der Blick vor allem auf West Ham United, den Neo-Club von Marko Arnautovic, schreibt der ORF in seiner Premier League-Vorschau. Der teuerste ÖFB-Spieler aller Zeiten soll mithelfen, den Londonern nach einer turbulenten Saison mit Endrang elf einen europäischen Startplatz zu bringen. Und der 25-Millionen-Mann aus Wien war nicht die einzige Neuverpflichtung der „Hammers“. Trainer Slaven Bilic bekam Goalie Joe Hart, Defensivmann Pablo Zabaleta (beide ManCity) und Stürmer Chicharito (Leverkusen) dazu.

Sechs Österreicher in der Premier League

Neben Arnautovic, Wimmer und Christian Fuchs (Leicester City) sind drei weitere Österreicher in Englands Oberhaus engagiert. Innenverteidiger Sebastian Prödl hofft bei Watford auf Einsätze unter Neo-Coach Marco Silva. Der Portugiese soll die „Hornets“ nach Platz 17 im Vorjahr verbessern. Landsmann Daniel Bachmann leistet Prödl als Ersatztormann Gesellschaft. Auf den Kampf um den Klassenerhalt muss sich Markus Suttner einstellen. Der Linksverteidiger wechselte von Ingolstadt zu Brighton and Hove Albion, erstmals seit 34 Jahren erstklassig.

Links:

Jubiläen 2017

Nicht nur 10 Jahre “Rapidhammer”, auch 40 Jahre Mitgliedschaft beim “Klub der Freunde des S.C. Rapid” waren heuer zu feiern. 

Als Nachlese zur feierlichen Übergabe meines SK Rapid-Ehrenzeichens  für die vierzigjährige Mitgliedschaft im ältesten Fanklub  des österreichischen Rekordmeisters hier der Link zum Bericht über die letzte Generalversammlung des “Klubs der Freunde”:

http://klubderfreunde.at/2017/06/gruenzeug-585/

Dem Fanklub gehört übrigens mittlerweile auch mein Sohn Johannes an! Das grün-weiße Band wird weitergegeben!

http://www.skrapid.at/de/startseite/mitgliedschaft/gruen-weisses-band/

Ten Years After

It seems that the 24th of May, 2017 has gone fairly unnoticed with the Football Blogger community. Not even RapidHammer himself did spare a single thought about what happened on this very day 10 years ago. On this day in 2007 the blog RAPIDHAMMER started with the first post about West Ham United (-> my first blog post). Ten years after this start here are some musings on having blogged about the Irons for 10 years.

2007 was the year in which West Ham secured its Premier League status by the skin of its teeth with a 1-0 win away at Manchester United in the last round. Carlos Tevez scored the decisive goal that kept the Irons up and sent Sheffield United down to the Championship from where they were even relegated to League One some years later. By the way, it was not earlier than last season (2016-17) that the Blades have been able to bring to an end to their six-year stint in the third tier of English football.

But also for West Ham the aftermath of their 2006-07 campaign was quite an expensive affair. They had not only to pay a record fine for breaching the rules prohibiting “third party ownership” and lying about this fact to the Premier League by signing Carlos Tevez and Javier Mascherano in August 2006, but they also had to pay compensation to relegated Sheffield United some time later because of this wrongdoing.

After having run my blog RAPIDHAMMER for some years I was asked by Sam Haseltine to join “Football United” (now known as Golbox) in December 2009. It was a pleasure and an honour for me to participate in this blogger network. As there had been no more than one blogger from Europe outside the UK so far (“Football Barbie” by Kay Murray from Real Madrid who I had the pleasure to meet at an Arsenal v West Ham game at the Emirates),  I was only the second one from the continent to publish my blogs with “Football United” then.

In 2010 my blog was presented in Austrian TV in a series called “We Blog“: https://www.youtube.com/watch?v=aSsEWDIjPZo

In the 2010-11 season West Ham reached the semifinal of the League Cup and I came over to east London to watch the first leg at the Boleyn, the first semifinal at the Boleyn Ground in 21 years. I enjoyed having some pints of beer afterwards at the Hammers Supporters Club in Castle Street. Well, I hope this club will not be closed now that the Hammers have moved away from Upton Park to Stratford,

Despite their League Cup heroics, in May 2011, after a disastrous season with Avram Grant at the helm, West Ham were relegated. At the same time I became a member of the initial West Ham United Supporters Advisory Board  which was formed to give the fans a voice in West Ham’s project of leaving the 1904 built Boleyn Ground  and renting the Olympic Stadium in Stratford with a capacity of almost 60,000 instead of 35,000 at Upton Park.

With Sam Allardyce as their new manager the Irons reached the Championship play-offs in their first season in the second tier and played at Wembley in May 2012 – my first visit to New Wembley where I was able to celebrate West Ham being “back where we belong” after a thrilling 2-1 win over Blackpool (goals: Carlton Cole, Vaz Te). By the way, Blackpool was relegated several times afterwards, and had to play in the bottom tier of English professional football, but won promotion to League One via the play-offs this season.

Some stays in the West Ham Hotel and some games at Upton Park later – I watched great wins, and also some boring draws or depressing defeats there, often late and not being in the ground in time to join in with the initial “Bubbles”, once landing so late a Heathrow Airport that we had to spend a fortune to reach Upton Park in time going all the way by taxi and at last being helped by Paul Turner who stored our luggage in the boot of his car near the ground - it was time to leave the historic Boleyn Ground. My last game at the Boleyn was a 2-2 against Norwichon a sunny autumn afternoon in 2015 together with my wife Eva. I couldn’t manage to get to Upton Park in spring 2016 when the last games took place there before the ground was to close its gates forever. But I watched the last game, the unforgettable  3-2 victory over Manchester United, in the Vienna Pub “The Tube Station”, home of West Ham’s Austrian fan club “Austrian Irons“.

With some fellow supporters from this club I travelled to Ljubljana last July to watch West Ham draw 1-1 in the Europa League, and then some months later made my first visit to the new London Stadium, the former Olympic Stadium, where my son and my future daughter in law were happy to watch West Ham beat Hull 1-0. Thank you to Paul Christmas from the newly founded West Ham United Independent Supporters Association for helping us out with the tickets!

Last season I started to write posts for the great West Ham blog “West Ham Till I Die” and got to know some very nice people there. I hope to meet some of them at my next visit to London!

Now you have been able to read my reports and thoughts on football (and sometimes on life as it is) at RapidHammer.golbox.com for more than 10 years. Though I haven’t had the time to post as often as I did in the beginning I am still happy to write a post now and then on West Ham and about my other footballing passion, SK Rapid Wien, and I hope very much that some of you enjoy reading it.

Come on you Irons!

ÖFB Cup: Finale in Klagenfurt

Heute findet die “Mission Cupsieg Nr. 15″ des SK Rapid ihr Finale in Klagenfurt beim Spiel SK Rapid v Red Bull Salzburg. Den letzten ÖFB Cupsieg feierte Rapid 1995 gegen Leoben (Torschütze Peter Guggi). Im Semifinale hatte man damals Austria Salzburg mit 2:0 im heimischen Hanappi Stadion ausgeschaltet. Und auch dieses Cupmatch gegen die Salzburger sollte ein Heimspiel werden: die Mehrheit der nach Klagenfurt reisenden Anhänger werden, wie ich, Rapid-Fans sein.

Im Buch “RECHT SPORTlich 3″ (https://lnkd.in/gJzxwHz), das Rapid-Präsident Michael Krammer anlässlich seines Besuches beim Fanklub “Klub der Freunde des Sportclubs Rapid” kürzlich vom Autor und Herausgeber Wolfgang Berger überreicht bekam, ist u.a. das UVP-Feststellungs- und Genehmigungsverfahren für das Wörthersee Stadion beschrieben, das von HASLINGER/NAGELE rechtlich betreut wurde.

Für einen Rapid Fan wäre es die größte Freude, an diesem Ort nach juristischen auch fußballerische Erfolge feiern zu können!

West Ham vs Tottenham: ein überwältigendes Erlebnis

Nachdem das vorletzte Spiel dieser Saison im neuen “London Stadium” einen großartigen 1:0-Sieg der “Hammers” gegen Tottenham gebracht hatte, verpatzte West Ham den Saisonabschied von den Heimfans eine Woche später: 0:4 daheim gegen Liverpool. Aber der Abstieg ist spätestens seit dem Sieg gegen die Spurs kein Thema mehr, die erste Saison nach der Übersiedlung  ins neue Stadion wird West Ham auf einem Tabellenplatz zwischen 11 und 16 abschließen – je nachdem, wie das allerletzte Spiel auswärts gegen Burnley ausgeht.

Der 1:0-Derby-Sieg über die Spurs am Freitag Abend, 5.5.2017, war zweifellos eines der beeindruckendsten Spiele dieser Saison. Die West Ham-Fans haben sogar davon gesprochen, es sei dieser Abend gewesen, an dem das Olympiastadion eine wirkliche Heimstätte geworden ist: “this game the London Stadium became home”, hieß es. Von diesem Match, das sein allererster Besuch bei West Ham United war, hat uns Gustav Weigel den folgenden Bericht aus London mitgebracht.

Vorweg: Meine Eindrücke vom Spiel West Ham United gegen Tottenham Hotspur wurden bedingt durch die Tatsache, dass es sich dabei auch um meinen ersten Besuch Londons gehandelt hat, zusätzlich verstärkt. Allein die schiere Größe dieser Stadt in Verbindung mit der Tatsache, dass es praktisch an jeder Ecke Sehenswürdigkeiten – dazu zählen beispielsweise auch die klassich britischen “Ziegelbauten” – zu sehen und eine andere Kultur zu erleben gibt, war beeindruckend.

Bereits die Anreise zum London Stadium per U-Bahn war ein besonderes Erlebnis. Die “tube” blieb – bedingt durch das “Aufhalten” der Türen durch einsteigende Fans, um auch Nachkommenden die Mitfahrt zu ermöglichen – oft minutenlang in den diversen Stationen stehen. Die Zusteigenden wirkten während der Fahrt voller Vorfreude, allerdings dennoch locker und ruhig in ihren Gesprächen. Allgemein gewann man den Eindruck, dass es sich dabei eher um bedreundete Arbeitskollegen handelt, die zufällig den gleichen Heimweg haben, nicht jedoch zwingend um Personen auf dem Weg zu einem Fußballstadion. Dies sollte sich mit Erreichen der Stratford Station allerdings schlagartig ändern: wie auf stillen Zuruf wurden bei Verlassen der “tube” plötzlich Schlachtgesänge angestimmt, die auch am Fußweg zum London Stadium nie abbrachen.

Die Kontrollen im Eingangsbereich des Stadions konnten wir schnell hinter uns bringen. Auffallend – sowohl vor dem als auch im London Stadium – war, dass relativ wenige Fans mit Fanartikeln ausgestattet waren. Nur vereinzelt sah man Personen mit Trikots; war dies der Fall, handelte es sich oft um frühere Trikots von Spielern wie Julian Dicks oder Carlos Tevez; nur ganz selten sah man auch einen “Noble” oder “Carroll” herumspazieren.

Wer nur die Atmosphäre in österreichischen und manchen deutschen Stadien kennt, konnte anfangs – trotz der etwa 55.000 Zuschauer – womöglich über die Gelassenheit im Stadion verwundert sein: die Angestellten der Getränkestände wirkten in keiner Weise gestresst oder unter Zeitdruck und erledigten ihre Arbeit in aller Ruhe, die “Durstigen” waren nicht ungeduldig und nutzten die Zeit - selbst unmittelbar vor Anpfiff noch – für Gespräche und Plaudereien. Wundersamerweise waren die Sitze im Stadion aber dann rechtzeitig zum Einmarsch der Mannschaften beinahe alle besetzt – wobei die Sitzplätze eher nur der Zuordnung der Personen im Stadion dienen, denn als tatsächliche Sitzgelegenheiten; gesessen ist an diesem Abend über die gesamte Spielzeit niemand!

Meine durch das Vorhandensein der Laufbahn im Stadion begründete Angst, die Stimmung könnte sich dadurch nicht so stark entfalten, stellte sich als völlig unbegründet, im Nachhinein sogar als lachhaft heraus. Durch den Aufbau von Zusatztribünen über dieser Laufbahn (“retractable seating”) ist auch im London Stadium der typische Charme englischer Stadien weitgehend gewährleistet, der durch das extreme Heranreichen der Zuschauerplätze an den Spielfeldrand entsteht. Beim Einmarsch der Manschaften selbst kam dann wirkliches Gänsehautfeeling auf, als die Vereinshymne “Bubbles” und anschließend “Come on you Irons” zeitgleich aus etwa 55.000 Mündern erschallte. Ein Knistern war zu spüren.

Auffallend war, dass es – über das gesamte Spiel – keine einstudierten Choreographien oder “Anpeitscher” gab; die Stimmung ergibt sich vielmehr von selbst und auf natürliche Art und Weise, nur gefördert von der Leidenschaft der Zuseher für ihren Verein. Dies stellt für mich einen angenehmen Kontrast zum “Festland-Fußball” dar. Man bekommt den Eindruck, dass in England der Fußballsport selbst, das Geschehen auf dem Spielfeld mehr im Vordergrund steht.

Das Spiel selbst begann mit einer Druckphase von West Ham United, Tottenham fand anfangs überhaupt nicht ins Spiel und war bemüht, den Ball vom eigenen Strafraum wegzuhalten. Es handelte sich um eine relativ schnell geführte Partie, in der West Ham United zunächst den Takt vorgab. Wirkliche Großchancen waren allerdings zunächst Mangelware. Im Laufe des Spiels fand Tottenham mehr in die Partie und das Spiel wurde Mitte der ersten Halbzeit zusehends umkämpfter.

Auch auf den Tribünen machte sich dies durch nunmehr noch intensivere Anfeuerungen bemerkbar. Man hatte das Gefühl, dass die Fans wussten, dass die Mannschaft sie in dieser Phase braucht. In den letzten 15 Minuten vor der Pause verflachte das bis dahin sehr gute Spiel ein wenig, nahm aber unmittelbar nach Wiederbeginn wieder Fahrt auf.

Mitte der zweiten Halbzeit traf Lanzini für West Ham aus kurzer Distanz, nachdem der Ball ihm über einige Umwege und ein wenig glücklich vor die Füße fiel. Für die Zuschauer zählte nur das Tor, das alle Dämme brechen ließ: Tosender Jubel auf den Tribünen, die Freude kannte keine Grenzen. Wer den Jubel aus Stadien in Deutschland oder Österreich kennt: für mich persönlich waren weder die dort vorherrschende Lautstärke noch die Intensität in irgendeiner Weise mit dem Jubel nach diesem Lanzini-Treffer vergleichbar. Eine derartige Stimmgewalt durfte ich noch in keinem Stadion live miterleben. Eine überwältigende Erfahrung.

Die Führung für West Ham war zu diesem Zeitpunkt verdient, zumal die “Hammers” bis zu diesem Zeitpunkt mehr vom Spiel hatten und druckvoller agierten. West Ham zog sich danach gefühlt ein wenig zurück, überließ Tottenham das Feld und versuchte den Vorsprung zu verwalten. Dies führte zu einer Druckphase von Tottenham, die ihrerseits den Sieg benötigten, um weiter realistische Chancen auf den Meistertitel zu haben.

In der Schlussphase warf Tottenham noch einmal alles nach vorne und kam zu einigen Chancen, die Adrian im Tor der “Irons” alllerdings überragend vereitelte. Die anfängliche Dominanz von West Ham wandelte sich gegen Ende des Spiels in eine Verteidigungshaltung gegen die Anstürme Tottenhams. Auf der Tribüne verband die Zuschauer nun nicht mehr die Freude über den Führungstreffer, sondern die Befürchtung, dass West Ham den Vorsprung nicht über die Zeit retten könnte. Das große Zittern begann und dauerte auch noch weit länger als bis zum Ende der regulären 90 Minuten. Die 5-minütige Nachspielzeit wurde seitens des Schiedsrichters sogar auf sieben oder acht Minuten ausgedehnt.

Die Erlösung dann mit dem Abpfiff, der Sieg war endgültig gesichert! Jubel brandete erneut auf, “Bubbles” ertönte noch einmal. Wieder war dieses Knistern zu spüren, diese staeke innere Verbundenheit der Zuschauer mit ihrer Mannschaft.

Das Stadion leerte sich nun relativ zügig und es ging zurück zur Stratford Station, um endgültig den Heimweg anzutreten. Der Weg zurück wurde von Polizisten gesichert, darunter einigen berittenen. Man begegnete sich freundlich und höflich. Vereinzelt wurden sogar die Pferde von den Fans gestreichelt und mit den Polizisten geplaudert. Die Stimmung war durchwegs friedlich.

Abschließend kann ich sagen, dass der Besuch bei West Ham United ein besonderes Erlebnis war. Besonders beeindruckend war diese spürbare Verbundenheit der Fans mit der Mannschaft und die Tatsache, dass der Fußballsport von den Anhängern dort so richtig mit jeder Faser des Körpers gelebt wird.

West Ham hat aufgrund dieses Stadionbesuchs jedenfalls einen neuen Fan dazugewonnen.

The Curse and Magic of a “Parallel Campaign”

RapidHammer’s column for West Ham Till I Die

The plot of one of the best known Austrian novels, Robert Musil’s “The Man Without Qualities” (Der Mann ohne Eigenschaften) is about a so-called “Parallel Campaign” meant to celebrate the Austrian Emperor’s 70 years of reign in the same year 1918 in which the German Emperor would be ruler of his country for 30 years. In my case almost 100 years later another “parallel campaign” is taking place in Vienna and London, concerning football clubs Rapid Vienna and West Ham United – a “Parallelaktion” that most recently started with two goals conceded by both clubs in the 94th minute of their respective games five weeks ago.

I live in Vienna and, of course wanting to watch football live more regularly than my travels to London allow, I also follow a team in home town, SK Rapid Vienna, as most of you will know. Therefore any given weekend there is always a chance to overcome the disappointment of a West Ham defeat with a win of Rapid, and vice versa of course. But in recent weeks it’s like bewitched: there seem to be more parallelisms between the two clubs than ever, and unfortunately they have not been positive ones.

From the very beginning until today there have been surprising similarites between these two clubs which I have followed for many, many years: at the end of the 19th century both of them were founded as “workers‘ clubs” (Thames Ironworks FC and First Vienna Workers FC) and at the beginning of the 2016-17 season both clubs started to play in a new home! And with the coincidences having increased within the last weeks, it looks as if this season is really going to be some kind of a “parallel campaign” for the two clubs I support.

The cruelty of the 94th minute

The newest parallel action started almost five weeks ago when West Ham played West Brom in the London Stadium and Rapid Vienna played Austria Vienna in the Vienna Stadium (aka Ernst Happel Stadium). Both clubs lead with a small margin of one goal until the beginning of injury time. Their fans were nervously awaiting the final whistle in a nail biting finish, but exactly in the 94th minute of the respective games on this very weekend late equalisers were scored: Gareth McAuley made it 2-2 in London, and an other defensive mistake in Vienna allowed Lukas Rotpuller to score the 1-1 for Austria Vienna, cruelly destroying Rapid’s hope of a win against their local rivals and a successful start into the spring campaign after the Austrian winter break.

The next weekend none of our clubs scored. West Ham was not able to kick a ball because they had already departed from the FA Cup with a heavy defeat in a match back in January we all want to forget. And Rapid Vienna was not able to hit the back of the net in their league game against Admira (0-0). A sad weekend with West Ham not able to play in the FA Cup anymore and Rapid again unable to win.

Well, one week later West Ham had to play Watford away achieving another draw (1-1). This time that would have been a result which I would had been happy with in Rapid’s away game in Wolfsberg (Carinthia) against Wolfsberger AC. West Ham and Rapid had to trail a 0-1 in their respective games and really, both of them were able to equalise (through Andre Ayew and Mario Sonnleitner). But in the 80th minute the similarities unfortunately came to an end when Wolfsberg scored a late winner and the „Greens“ had to travel back to Vienna without any points, still rooted to a disappointing 5th place in the 10-clubs-Austrian Bundesliga.

Versus the leaders of the league

Next weekend saw West Ham and Rapid play the leaders of the English Premier League and the Austrian Bundesliga at home. Rapid have a new manager in Damir Canadi since November who has made a lot of changes in the team’s system of playing, still waiting for his first win of 2017. But again on a cold Sunday afternoon in the Allianz Stadium we had to taste defeat, losing out 0-1 to Red Bull Salzburg.

And West Ham, as I had feared, didn’t do any better one day later, also being defeated on Monday evening in the London Stadium with a one-goal-margin by Chelsea with Manuel Lanzini scoring a late consolation in injury time (1-2).

Winless weeks to continue?

And the winless weeks still have not come to an end, neither in London nor in Vienna: last weekend saw West Ham lose to Bournemouth away on Saturday, and therefore I was almost sure that on the Sunday Rapid would be defeated in Graz by Sturm. Again it was the same goal margin by which the clubs were seperated from their opponents, West Ham losing 2-3 and Rapid 1-2.

Now since this cruel 94th minute equalisers by mid February, West Ham and Rapid have been waiting for a win for five weeks now. Rapid and West Ham have dropped back in the table to 6th and 11th respectively. Especially Rapid, still the record champions of Austria but their last title dating back to 2008, are very disappointed with this first season in their new Allianz Stadion aka Weststadion. And also West Ham should do bettter aiming for eighth (as we were told by David Gold lately). Rapid are still hoping to qualify for Europe though now this seems almost impossible via the league. Nevertheless Rapid is still playing in the Austrian cup, but their last win of this competition is ages away.

Will the “parallel campaign” continue next weekend, and to what end? West Ham will host Leicester in the London Stadium on Saturday 3 p.m. and Rapid is also playing at home at the same time against Mattersburg. Both opponents were already close to or in a relegation spot this season, but both of them have had a revival within the last weeks with new managers. And Mattersburg also has a new key player, veteran striker Stefan Maierhofer aka „The Major“ who played for Bayern, Rapid, Wolves, Bristol FC and Millwall in former years. He suffered a break of his cheek bone two weeks ago but has promised to come back against Rapid and play against his former club with a protective mask on his face. (Back in 2008 he also played with such a device and helped Rapid win their last Austrian Championship!)

Now West Ham and Rapid cannot hide behind a mask next weekend but have to come out and start some kind of revival themselves to make us happy again after five weeks without a win. „The natural state of the football fan is disappointment“, Nick Hornby says in his novel Fever Pitch, adding: „No matter what the score“. But if the score was in our favour on Saturday afternoon it would really help to improve our mood, that’s for sure!

Still a lot to play for

Robert Musil’s novel “Mann ohne Eigenschaften” has remained unfinished though it contains of more than 1000 pages, and also this season is far from being finished. There is still a lot to play for in the coming weeks. Relegation or winning the title are not up for dicussion, therefore playing well, scoring goals, making the supporters happy, climbing up the table, and ending the season on a positive note are what we are expecting from our clubs. This would really be a “parallel campaign” I’d like to see!

Then, later in the year, the transfer window in the summer must be used much better this time than it was last year. Another thing that went wrong with both our clubs last time! Well, and like every year there will be hope for the next campaign in London and in Vienna – to have a team with the quality and capability of playing the way we’d like to watch in our new grounds! Then the positive magic of a “parallel campaign” with two “teams of quality”, and not “Männer ohne Eigenschaften”, will unfold again in autumn 2017 …